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Impressions on Life in the US – Dive into a Pro-Innovation Environment! /「米国生活で感じたこと」~イノベーションできる環境へ飛び込もう~

posted Oct 13, 2015, 10:02 PM by PARC Osaka University   [ updated Feb 21, 2016, 6:25 PM ]

What I write here will deviate from the usual Photonics-related topics that have been addressed by my esteemed colleagues. With permission and with the hope that it will be beneficial especially to students, I have gathered my impressions below on life in the US and the differences with Japan.

 

I have lived in the US on two different occasions for a total of 10 years on both the East and West Coasts. My first occasion was as a Visiting Scholar at Columbia University for one year beginning in the October immediately following 9/11. The second occasion was when I was assigned to manage Sharp Labs of America (http://www.sharplabs.com) in Washington State for nine years. In my first US stint, I was on my own and faced many challenges in arranging everything and getting established by myself, and by the time of my second stint in the US I had a growing family, which made things very enjoyable but also presented other challenges. Although I would be happy to relate my family-related adventures, here I would like to focus on the attitudes in the US toward research and development as well as present my take on why interesting technologies and business models originate in the US.

 

The one year at Columbia University was short but very sweet. Although I did have to share equipment with other researchers, I was able to spend as many hours of the day as I liked, from morning to evening, on experimentation. Although I was on a limited one-year program and therefore was not taking any classes, other international students who were studying toward a postgraduate degree had to take classes. Foreign students faced the difficult challenge of English tests, which they had to pass to earn their degree, no matter what outstanding research and development they were working on. I remember the sight of students studying desperately despite having a much better command of spoken English than I did. A Korean, with whom I became friends as we discussed experimental results, had quit his job, immigrated to the US with his family, and paid high tuition fees and lived off his savings as he pursued his postgraduate degree. It is no wonder such students study for their dear lives!


Another strong impression I received was that, despite all the international students from many different countries in all the labs, there were almost none from Japan. This was especially true of the school and research program (that I had enrolled in) covering mathematics, physics, and devices that had a high number of foreign students from Asia. After my time was up, I took the results of my research at Columbia back with me to Japan, basing the design and study of prototypes for a manufacturing device on those results.

 

Eventually the time came for my second stay in America. My initial assignment in North America was to investigate new device technologies and their supporting process technologies and bring them back to Japan. After some unanticipated developments, I ended up becoming the manager of Sharp Labs of America. Of the roughly 170 employees at Sharp Labs, a Sharp subsidiary, only six or seven employees were on assignment from Japan with the rest being locally hired researchers and engineers. The people at Sharp Labs, though hired locally, included not only US nationals, but naturalized US nationals, Dutch, English, Chinese, Korean, Japanese, Indian, Turkish, Italian, French and other nationalities. Even though there were a variety of cultures and backgrounds, they were a powerful driving force when they all meshed together. The hiring policy was to hire only experienced professionals; fresh graduates were not on the radar. Of course there were exceptions; an exceptional student deemed necessary for a project at Sharp Labs would be hired even if they had just come out of school. The hiring process includes resume screening, an interview with HR, and evaluations by multiple interviewers of the candidate’s technical background, presentation skills, and communication skills. I, too, had the valuable opportunity to conduct interviews.


It was at this time that I realized the significance of having a postgraduate degree as well as an inkling as to one reason why I saw so few international students from Japan at Columbia University. Although it is a fact that American society is a meritocracy, it is a hierarchical society even more so than in Japan. There is a large gap in lifetime earnings between those with a postgraduate degree and those who are not. Unfortunately in Japan, having a Master’s degree or PhD does not result in a sizable difference in lifetime earnings (with the exception of some people), although having a higher degree may win admiration. Although this may be a biased view, I feel that this is one factor in why there is such a small number of Japanese students in US universities. At the same time, having a postgraduate degree does not necessarily guarantee smooth sailing; it does not guarantee being hired and may even lead to being laid off. True story: Sharp Labs once received an employment application from an assistant professor but we rejected him.

 

Let us move on to another topic. New products, concepts, and business models seemingly all originate from the US. Apple has built a superb ecosystem and business model for its iPhone, which now has many users in Japan as well. Some people say that, as a piece of hardware, not only is the iPhone inferior to Japan-made or Korean (Samsung)-made smartphones, but that almost all of its parts are made in Japan, Korea, or China. Such people say Apple succeeded only because they  excelled at building the business model. However, their uncompromising obsession with design and the finished product, as well as the finish on the hardware, deserves a begrudging tip of the hat. Apple is famously known as having started as an idea in a garage, but I believe the pro-innovation environment was a significant enabler. Even today, the Bay Area where Apple grew up remains rife with entrepreneurs as well as venture capitalists and angel investors. Now there are venues for entrepreneurs to network, an example of which is Plug and Play Tech Center (http://plugandplaytechcenter.com/), a platform already being leveraged by Japanese companies and universities. This platform is very open and is producing interesting ideas every day, as well as small companies based on those ideas. The public has even embraced The Apprentice, a TV program that was hosted by presidential hopeful Donald Trump in which he evaluated and invested in people with interesting ideas. Such opportunities are constantly evolving. Another evolution is crowdfunding, a mechanism still in its infancy in Japan, which raises 10 times, sometimes even 100 times, the amount of funding in the US compared with Japan.


Another positive aspect of US society is that there are many figurative dangling ropes for climbing out of the proverbial hole for people who have made a mistake but who just have that indomitable spirit. As mentioned above, people with higher degrees may become unemployed, but there are also many opportunities for a new job and new employment. The barriers to changing jobs seem low. If a job calls for a higher degree, there are many open doors to earn that degree. One’s social status (housewife or working professional), race, and age, has no bearing on their enrollment in US universities as students of all walks of life study to attain their goals. There may of course be several such students in Japanese universities, but they are likely few in number. Many companies no longer have pension plans which make it easier for workers to change jobs and companies to hire experienced professionals. Other factors for the low barriers in changing employment are that age and gender basically are not an issue and that information on income levels for occupation, region, and skills are essentially commonly known.

 

I may have painted a rosy picture of the US, but keep in mind there are negatives as well and aspects in which Japan is superior in a systematic way. What I can say is this: there is no substitute for experiencing the US on a first-hand basis. Even if it is for one week (but not on a guided tour), you will be able to get a taste of the openness of that country. If you have the confidence and the desire to test yourself, then I definitely recommend earning a degree at a US institution. If you are not interested in going overseas, at the minimum I recommend that you study English, which is absolutely necessary if you are to be competitive with your global peers.

Junichiro Nakayama
Vice President of Corporate R&D Division
Head of Advanced Technology Research Laboratories
SHARP Corporation



これまで先生方や諸兄の方々が書かれたような、フォトニクスに関わるトピックスとは少し異なることであることをお許しいただき、特に学生の皆さんの何かの参考になればとの思いで、米国生活で感じたこと、日本との違いなどについて、少し書いていきます。

 

これまでに、米国には2度住んでいます。1回目は、ナインイレブン直後の10月から1年間、コロンビア大学に研究員-Visiting Staffとして、2回目は、ワシントン州にあるシャープアメリカン研究所(http://www.sharplabs.com/)をマネージする立場で約9年間赴任しましたので、合計で10年、東海岸と西海岸の生活を経験しました。1回目の赴任では、生活の立ち上げをすべて一人でしただけに苦労をしましたし、2回目の赴任中には、家族が増えたこともあって、楽しいことだけではなく、色々と大変なこともありました。プライベートの話は、お会いさせていただいたときにでもゆっくりさせていただくこととし、ここでは、研究・開発に対する姿勢や、どうして面白い技術やビジネスモデルは、米国から生み出されるのかに関して、自分なりの解釈も加えて記します。

 

コロンビア大学での1年間は短かったですが、非常に充実したものでした。他の研究生と装置のシェアは必要ですが、朝から晩まで好きなだけ、実験検討ができました。私自身は1年と期間限定であり、授業を取らなかったのですが、学位を取りに留学している学生たちは授業もあります。海外の学生にとって難しいのは英語の試験であり、これに通らないとたとえ優れた研究開発をしていても学位はもらえません。私なんかよりもはるかに英語のしゃべれる人でも、必死になって勉強していた姿が思い出されます。一緒に実験結果をディスカッションするなかで仲の良くなった韓国人友人は、一旦会社を辞めて、家族と一緒に米国に移り住んで、高い授業料と高い生活費を貯金で賄いながら、学位を取ろうとしていましたので、必死になるのも頷けます。


もう一つ印象に残ったのは、各研究室とも、様々な国からの留学生がおり、特に私が居た研究室、学部は、数学、物理、デバイスに関わるところでしたので、アジアからの学生が非常に多かったのですが、日本人の学生はほとんど見かけませんでした。で、コロンビア大学での成果を一旦、日本に持ち帰り、その結果をベースに生産装置のプロトタイプの設計や検討をしました。

 

これらが落ち着き、2回目の赴任となります。当初は北米にて新しいデバイス技術やそれに必要なプロセス技術を探索して持ち帰るというミッションでしたが、紆余曲折があって、シャープアメリカ研究所をマネージすることになります。シャープの子会社ですが米国の独立会社であり、従業員数は170名程度のうち、日本からの出向者は6,7名で、残りは全員現地の研究者、技術者です。米国籍だけではなく、また米国籍であっても、他国の人は大勢おり、オランダ、イギリス、中国、韓国、日本、インド、トルコ、イタリア、フランス等々多国籍です。文化やそれぞれの人の背景が異なるので、うまく融合すれば大きな力になります。また、採用はキャリア採用であり、新卒採用という考えはありません。もちろん、非常に優秀な学生で、研究所のテーマに有用と判断した人は、新卒でも採用します。採用方法は、レジュメによる書類選考ののち、人事面接のみではなく、技術的なバックグランド、プレゼン・コミュニケーション能力等を複数名により審査します。私も面接官になる機会があり、貴重な経験をさせてもらいました。


この時に、学位の重要性を知るとともに、コロンビア大学で日本人学生をあまり見かけなかった理由の一つを何となく理解できました。米国社会は実力主義の社会であることは事実ですが、日本以上にヒエラルキーが存在する社会です。つまり、学位を持っている持っていないで生涯収入は大きく変わってきます。残念ながら日本では、一部の例外を除いて、学位を持っていても尊敬されることはありますが生涯給与においてそれほどの差が出るものではありません。これは偏った見方かもしれませんが、米国の大学において、日本の学生をあまり多く見かけない一因だと感じます。ただそれと同時に学位を持っているから安泰というわけでもありません。学位があっても採用されるわけでもなく、解雇さえあり得ます。実際に、我々の研究所でも大学の助教授から入社希望がありましたが、断ったこともあります。

 

別の話をしましょう。新しい商品、コンセプト、ビジネスモデルはほとんどが米国発です。Apple社のiPhoneは、そのエコシステムの構築からビジネスモデルまで非常に素晴らしいものであり、日本でも多くのユーザーが居ます。iPhoneをハードウェアとして考えると、日本あるいは韓国のSmartphoneの方が優れているし、そもそもパーツのほとんどは、日本製、韓国製、中国製なので、彼らはビジネスモデルとしてうまく構築しただけだという人もいるかと思います。しかしながら」、そのデザインや最終製品に見る製品に対するこだわりに妥協はなく、ハードウエアとしてもトータルでの仕上がりでも残念ながら脱帽せざるを得ません。もともとは、アイデア勝負でガレージから出発したことは周知のことですが、それを生み出せる環境があったということが大きいと思います。Apple社が育ったBay Areaには今でも沢山の起業家があり、それを支えるベンチャーキャピタルやエンジェルと呼ばれる投資家たちがおり、さらに彼らの出会いを提供する場もあります。一例として、既に日本の企業や大学も利用しているPlug and Play Tech Center (http://plugandplaytechcenter.com/)を紹介しますが、非常にOpenで日々面白いアイデアとそれに基づく小さな会社が生み出されています。これだけにとどまらず、大統領選に出馬しようとしているトランプ氏が審査員を務め、面白いアイデアには出資するテレビ番組(The Apprentice)さえあります。これらの仕組みも日々更新されている状況です。また、日本でも最近使われるようになってきたクラウドファンディングですが、米国では日本の10倍、時には100倍もの資金が集まります。


さらに、米国社会で良いと感じるのは、失敗した人でもチャレンジ精神のある人への救済が色々とあることです。前記の学位があっても解雇される話にもつながりますが、解雇されても再就職、再雇用の機会は数多あり、転職に対する壁の低さを感じます。学位が必要な職業であれば、学位を取れる門戸は広く開いています。米国の大学では、主婦も社会人も人種も年齢も全く関係なく入学し、それぞれの目標に向かって勉学します。もちろん、日本の大学にもそういう人が居ますが、少数だと思います。多くの企業が退職金という制度を持っていないことは、転職、キャリア採用を容易にしていますし、さらに年齢や性別が原則不問であること、職業、地域、スキルによりにどの程度の給与であるかという情報がほぼほぼ共有されていることも大きいと思います。

 

米国の良いところばかりを書いてきましたが、もちろん、悪いところもあり、日本の方がシステムとして優れていることもあります。一つ言えることは、自分の目で見て感じていただくのが一番だと思います。たとえ一週間の(ただし、ツアー付のパッケージ旅行ではない)観光旅行でも、少しは感じられると思いますし、自信があって、自分の実力を試す勇気があるなら、米国の大学で学位を取られることを是非お勧めします。そして、もし米国へ行くことに興味がなくても、グローバルな世界で勝負するためには、少なくとも英語の勉強だけは欠かすべきではありません。


シャープ株式会社 研究開発本部 先端技術研究所所長
中山 純一郎

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